운동을 열심히 하면 성공도 하고 행복해 질수 있을까?

  • 김유겸
  • 입력 : 2017.10.24 06:02
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/사진=게티이미지뱅크
▲ /사진=게티이미지뱅크
[쇼미 더 스포츠-60] 사람들이 운동을 통해서 얻을 수 있는 혜택은 다양하다. 많은 사람들이 건강해지기 위해서 운동한다. 또 일상생활의 스트레스를 해소하고 싶어서, 그리고 남들과 어울리기 위해서 운동하기도 한다. 그렇다면 성공과 행복은 어떨까? 운동을 열심히 하는 것이 인생에서 성공하고 행복한 삶을 영위하는 데 도움을 줄 수 있을까? 그간의 연구 결과를 종합해 보면 대답은 "분명 도움이 된다"는 것이다. 단지 더 건강해지고 스트레스가 적어지니 성공할 가능성이 높고 또 더 행복하게 사는 것 아니냐고 생각할 수도 있겠다. 하지만 운동은 이보다 더 성공과 행복에 직접적인 영향을 주는 것으로 알려진 요소와 관계가 있다. 이 요소가 바로 자기조절 또는 자기통제(self-control)이다.

기존의 연구 결과를 모은 한 메타분석(meta-analysis) 결과에 따르면 자기조절 능력은 마치 물통 안에 있는 물과 같아서 총량이 정해져 있고 쓰면 쓸수록 줄어든다고 한다. 그래서 물통 안에 있는 물을 다 마셔버린 것처럼 자기조절 능력을 다 사용해 버리고 나면 더 이상 자기조절을 하기 어렵게 된다고 한다. 그런데 이러한 자기조절 에너지는 어떤 일을 하느라 자기조절 에너지를 사용했는지에 관계없이 공통으로 소모된다고 한다. 직장에서 하루 종일 하기 싫은 일을 참고 하느라(업무 영역) 이 자기조절력을 다 소진한 사람은 퇴근 후에 집에 돌아가서 배우자가 조금만 듣기 싫은 소리를 해도 참지 못하고 감정적으로 대응할 가능성이 높은 것은 많은 사람들이 경험을 통해 쉽게 이해할 수 있는 사례다. 단순히 몸과 마음이 피곤하기 때문에 쉽게 화를 내는 게 아닌 것이다. 자기조절 에너지를 다 소진한 것이고 자기조절 에너지를 다 소진한 후엔 조금만 힘들고 기분 나쁜 일을 마주쳐도 참고 넘어가는 데 어려움을 겪는 것이다.

그렇다면 자기조절 에너지를 담는 물통의 크기, 즉 자기조절 능력 총량은 태어날 때부터 결정되는 것일까? 아니면 물통의 용량이 줄어들거나 늘어날 수 있는 것인가? 자기조절 능력이 부족한 사람들에게는 다행스럽게도 이러한 물통 크기는 쉽지는 않지만 변화 가능하다. 즉 꾸준한 트레이닝을 통해 자기조절 능력 총량이 증가할 수 있다는 이야기다. 게다가 자기조절 능력을 사용할 때와 마찬가지로 어떤 활동을 통해 조절 능력이 증가했는지에 관계없이 한번 증가한 자기조절 능력은 획득한 영역에 관계없이 공통으로 사용할 수 있다. 예를 들어 매일 팔굽혀펴기와 턱걸이를 참고 꾸준히 한 덕에 늘어난 자기조절 능력은 시험에 대비하여 10분간 더 참고 책을 보는 데 사용할 수 있는 것이다.

자기조절 능력은 학업성취뿐만 아니라 많은 영역에서 성패를 좌우하는 결정적 요소다. 그 유명한 마시멜로 실험 결과에 따르면 약속을 지키기 위해 15분 동안 눈앞에 있는 마시멜로를 먹지 않고 참는 자기조절력을 가진 네 살 난 아이들이 그렇지 않았던 아이들보다 그 후 월등하게 높은 학업성적과 건강한 몸, 더 많은 수입과 낮은 이혼율을 보인 것으로 나타났다.

이런 자기조절 능력을 키우는 데 운동을 열심히 하는 것은 매우 효과적인 방법이다. 무엇보다 운동은 다른 어떤 자기조절 능력은 키우는 '참을성 훈련'보다 즐겁게 할 수 있는 장점을 가지고 있다. 꾸준히 운동을 할 수 있으려면 운동을 하는 동안 신체적으로 힘든 것을 참아내야 할 뿐만 아니라 운동하는 데 필요한 시간을 마련하기 위해 시간을 효율적으로 관리할 줄 알아야 한다. 함께 운동할 사람들을 모으고 강사를 구하는 등 다양한 준비가 필요한 것은 물론이다. 이 모든 것에 자기조절이 필요하기 때문에 운동을 오랫동안 열심히 하면 자기조절 능력의 총량을 늘릴 수 있는 것이다. 이렇게 늘어난 자기조절 능력 총량을 운동만이 아니라 다양한 자기조절이 필요한 모든 영역에서 사용할 수 있는 것이다.

이처럼 자기조절 능력은 성공을 이루고 행복한 삶을 살기 위한 필수적 요소이며 꾸준히 운동을 즐기면서 자신을 가다듬는 것은 자기조절 능력을 기르는 데 매우 효과적이다. 이만하면 "운동을 열심히 하면 성공하고 행복하게 살 수 있으니 열심히 운동하세요" 하고 우리 자신과 많은 사람들에게 자신 있게 권할 만하지 않을까?

[김유겸 서울대 교수]

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